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Origine et histoire du rite de l’imposition des cendres
Article mis en ligne le 1er mars 2014
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Origine et histoire du rite de l’imposition des cendres

Le début du carême catholique est marqué par le geste de l’imposition des cendres.
- Ce geste est hérité de la tradition juive comme démarche de conversion. Chez les juifs, la signification des cendres sur la tête était un témoignage de pénitence, de deuil et de tristesse.
- Dès le III ème - IV ème siècle, l’Église faisait ce rite sur la tête des pénitents publics après avoir entendu la confession publique de leur faute, puis elle les chassait de la messe jusqu’à leur réintégration le Jeudi saint.

Ce rite est plus ancien que l’origine du mercredi des cendres qui remonte au pape St Grégoire le grand (fin du VIème siècle). Celui ci décida de rajouter 4 jours pour avoir les quarante jours de jeûne en dehors des dimanches.
Lorsque la pénitence publique tomba en désuétude au Xème siècle, les fidèles demandèrent à les recevoir de la même façon pour marquer le début du carême, d’une démarche de conversion.
Au XIVème siècle, la réception par tous les fidèles est universelle dans l’Église d’Occident.

Déchirez vos cœurs et non vos vêtements…

« Changez vos cœurs et croyez à l’Evangile » sont, entre autres, les mots prononcés par le prêtre au moment où il impose les cendres sur le front de chaque fidèle.
Ce jour nous renvoie à Adam condamné à retourner à la poussière. A l’origine, seuls ceux qui avaient gravement péché recevaient « le sac et la cendre » pour s’en vêtir durant un temps de pénitence avant leur réintégration dans la communauté chrétienne. Aux alentours du Xe siècle, ce geste s’est étendu à tous les fidèles. La liturgie de ce jour nous invite à suivre les conseils du prophète Joël et à pratiquer une conversion plus intérieure que démonstrative.


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